Where heat has no place

By Apsara Perera

The issue of climate change has alternatively received either hysterical reactions or blasé ignorance but neither of these would serve the needs of the planet’s ever burgeoning population or its hunger.

Envisioning a bleak future where a burning sun may sizzle out all food, or when the melting
ice may flood all crops aside, there are simple adaptive measures that can be taken to primarily ensure that food wastage is that much less, climate change or not.

Sri Lanka, from the days of yore, have had many practices in the agriculture sector which
sought to safeguard the crop production for the future. Today, with the advancement of science and technology, research has built on this expertise of farmers and many options are readily available.


A hard nut to crack

By Apsara Perera

As an island nation, Sri Lankans are rather attached to their pol. It is a given that coconuts play a large role in our lives, after all, coconut trees are a common enough site in Sri Lanka and their value is priceless to the Sri Lankan way of life – think of any event that does not have a coconut or some part of the tree playing a role, however minor, in it and you will realize that it is next to impossible to come up with an answer to that one.

The effect of climate change on crops has oft been talked about. Sri Lankans being so close to the equator, face its own list of challenges which, not surprisingly, also has a negative impact on one of the country’s oldest key exports – coconuts.

A hard nut to crack


Secret of India’s rising farm output: It’s all in the genes

Secret of India’s rising farm output: It’s all in the genes
Sandip Das | New Delhi | Updated: Jan 14 2014, 01:47 IST

India’s grain output has risen substantially in recent years, taking the country to the league of the world’s largest producers of rice, wheat and horticultural crops thanks to the use of diverse seed varieties, among other things. And productivity at Indian farms could increase further in coming years thanks to a centrally managed gene bank that would help multiply seed variants. For a country that faced persistently high food inflation for over three years in a row, the enhanced supply of key grains and crops by the National Bureau of Plant Genetic Resources (NBPGR) could be a game-changer.

Located in the heart of Delhi, the national gene bank has meticulously conserved more than 4 lakh accessions (a unique identifier given to a protein sequence) of various food and horticultural crops, which are continuously being used by the state-owned breeder for developing new seed varieties that deal with changes in weather patterns. At present, the bank has the capacity to preserve around 7.5 lakh accessions.

The gene bank managed by NBPGR, which operates under ministry of agriculture, is considered the world’s third-largest in terms of genetic wealth, after China and the US. Germplasms or genetic resources of an organism include those of endangered species, traditional seed varieties and parents of hybrids.

KC Bansal, director, NBPGR, told FE that out of total collection of germplasms, about 35% belong to only paddy (close to 1 lakh accessions) and wheat (more than 40,000 accessions) varieties. The balance genes include those of vegetables (24,000), oilseeds (55,000) and pulses (50,000).

“We have collected genes of around 1,500 crop species, including ornamental, oilseed and medicinal plants. But those which are critical to food and nutritional security will be around 15-20 only. Our mandate is not only to conserve genes but also to utilise them for maintaining food security or nutritional security,” Bansal said.

India’s grain production rose from 218 million tonnes in 2009-10 to 255 million tonnes in 2012-13.

For long-term conservation, the germplasm or sample seeds are kept at a temperature of -18 to -20 degrees Celsius. For medium-term storage, the underground gene bank keeps a temperature of -8 to -10 degrees. For conservation of horticultural crops, the gene is saved in the form of tissue culture.

“We monitor the viability of genes after 10 years in the long term and five years in the medium term,” Bansal said.

The bureau has prioritised 15 categories, including rice, wheat, maize, pearl millet, finger millet, chickpea, mustard, okra, brinjal and mango, for gene preservation initiatives.

At present, as per regulations, the germplasms held with the gene bank is only shared with state-owned research institutes.

“Our vast germplasm resources help us in developing new varieties of seeds which have helped millions of farmers in increasing their income,” said KV Prabhu, deputy director, Indian Agricultural Research Institute (IARI), a premier institute under the ministry of agriculture.

NBPGR had started the exercise of collecting germplasms since 1976-77 from all over the country. However, in 1996-97, the institute collected the highest number of germplasms (close to 1 lakh) under a mission-mode programme.

Meanwhile, the gene bank has identified core genes out of its stocks of germplasms which would help in development of new varieties of wheat, rice and vegetables which would withstand climatic variations.

Sources said the new wheat varieties developed through identifying around 2,000 core genes from 40,000 accessions are currently being field tested in hotspots such as Gurdaspur (Punjab), Cooch Behar (West Bengal) and Issapur farm (Delhi) prior to transferring them to the state-owned breeder.

India is a signatory to the the International Treaty on Plant Genetic Resources for Food and Agriculture, a global agreement in harmony with the Convention on Biological Diversity that aims at guaranteeing food security through the conservation, exchange and sustainable use of the world’s plant genetic resources for food and agriculture.

Heat-resistant mustard debuts in southern India

Heat-resistant mustard debuts in southern India

Sandip Das | New Delhi, Jan 4: 2014

Traditionally grown in Rajasthan, Haryana and Madhya Pradesh, the heat and drought-tolerant mustard varieties developed by public sector institutions in the last few years have made a debut in the southern states of Tamil Nadu and Karnataka in the current rabi, or winter season.

The two heat-resistant varieties, Pusa 21 & 29, developed by Indian Agricultural Research Institute (IARI), an institute under the ministry of agriculture, has been sown on trial basis in Tamil Nadu and Karnataka this season.

The two mustard varieties possess not only ability to withstand higher temperatures in October, when sowing usually commences, but also possess low erucic acid, which reduces pungency in the oil and is considered healthy.

“We grew these two heat resistant varieties in our research stations located in Tamil Nadu in the last few years and we hope consumers in southern parts of the country would like the less pungent mustard oil from the varieties grown,” DK Yadava, principal scientist, division of genetics, IARI told FE. IARI mustard varieties have more than 56% share in total breeder seed market.

If the new varieties are accepted by farmers in the southern India, the country’s annual mustard production is expected to rise sharply during next few years, which may reduce dependence on the edible oil import.

The country’s annual mustard production has been in the range of 6.6 million tonne to about 8 million tonne in the last five years.

The production has been sustained mainly due to early sown heat and drought tolerant varieties such as Pusa mustard 25, 27, 28, besides Vijay, Mahak and Agrani developed by IARI.

“Mustard has been largely grown in largely rainfed regions of Rajasthan, Madhya Pradesh and Uttar Pradesh because it could be grown with lesser number of irrigation,” Yadava noted.

A senior official with agriculture ministry said average temperature prevalent in the northern India in the month of October has increased by about 2 degree centigrade in the last one decade.

The early sown (September) variety of the crop, mostly developed by IARI and state government-owned institutions, have been helping farmers dealing with rise in temperature.

“Seed varieties developed for dealing with

climactic variations such as salinity, drought and heat have given wider choices to farmers in the northern parts of the country and this could be replicated in the southern India as well,” agriculture ministry official said.

The government has increased minimum support price (MSP)

for mustard to R3,000 per quintal this year from R2,500 per quintal in 2012-13.

The role of mustard in the country’s edible oil sector is vital as it contributes about 20% of total production. The country is self sufficient in mustard production and a smaller quantity is exported.

Most of the country’s mustard oil consumption is based in eastern and northern parts of the country. Besides being used for cooking, mustard oil is used for preparation of hydrogenated fats (vansapati) and the residue (oilmeal) is used for poultry feed.

Rajasthan, Haryana, Punjab, Uttar Pradesh, Madhya Pradesh and Gujarat are major mustard producing states. Rajasthan produces 44% of the country’s mustard output. Globally, India accounts for 19% and 11% of the total acreage and production.

அணுசக்தியும் புவி வெப்பமயமாதலும் 5: யுரேனியம் ஆலைகளும் ஆபத்துகளும்

In this episode, the issues in Uranium milling is being discussed.

மில்லிங் எனப்படும் ஆலையிடுதல் பற்றிதான் இப்போது பேசிக்கொண்டிருக்கிறோம். பூமியிலிருந்து பிரித்தெடுக்கப்படும் யுரேனியத்தை அப்படியே மின்சார உற்பத்திக்கு பயன்படுத்த முடியாது. அதைப் பயன்பாட்டுக்கு கொண்டு வர வேண்டுமெனில், அதை யுரேனியம் மஞ்சள் கேக் என்று அழைக்கப்படும் ஒரு பொருளாக மாற்ற வேண்டும்.

அப்படி மாற்றுவதற்கு முதல் படியாக யுரேனியத்தை பொடிப்பொடியாக அரைத்துக்கொள்ள வேண்டும். எல்லா துகள்களும் ஒரே அளவில் இருப்பது முக்கியம். இந்த செயல்பாட்டின் போது அவ்வபோது தண்ணீர் சேர்க்கப்படும். கழுவிப் பிரிப்பதற்கான திரவமும் சேர்க்கப்படும். இதன் பிறகு அமிலக்கழுவல் நடைபெறும்.

சல்ப்யூரிக் ஆசிட் கொண்டு யுரேனியம் பிரிக்கப்படும். கனிமத்தில் சுண்னாம்புக்கல் அதிகமாக இருந்தால் அல்கலைன் லீச்சிங் எனப்படும் செயல்முறை பின்பற்றப்படும். காரணம், சுண்னாம்புக்கல் அதிகமிருந்தால் அமிலக்கழுவலில் அதிக அளவிலான ஆசிட் பயன்படுத்த வேண்டியிருக்கும். இரண்டு விதமான லீச்சிங்கிலும் ஒரே மாதிரியான சூழல் மற்றும் சுகாதார பிரச்னைகள் இருப்பதாக சுற்றுசூழல் ஆர்வலர்களும் யுரேனியம் எதிர்ப்பாளர்களும் சொல்கிறார்கள்.

ஆலையிடுதலின்போது உருவாகும் கழிவுகள்தாம் இந்தப் பிரச்னைகளுக்கு அடிப்படையான காரணம் என்று சொல்லப்படுகிறது. சுமார் 90 சதவிகிதம் யுரேனியம் கனிமத்திலிருந்து பிரிக்கப்படுவதால் மிஞ்சியிருக்கும் தோரியம், ரேடியம், ரேடான் மற்றும் ஈயம் ஆகியவற்றிலிருந்து வெளியேறும் கதிரியக்கம்தான் கவலைக்குரியது என்கிறார்கள் அவர்கள். அங்கு மெற்கொள்ளப்படும் செயல்பாடுகளின் அடிப்படையில் இந்த எச்சங்களின் தன்மைகளும் மாறலாம். ஆலையிடுதலில் ஆபத்தை விளைவிக்கும் சில அம்சங்களைப் பார்க்கலாம்.

ஆலையிடுதல் போதும் ரேடன் 222 வாயு வெளியேறும் என்று சொல்கிறார்கள் ஆய்வாளர்கள். இது நுரையீரலுக்கு ஆபத்தை விளைவிக்க கூடியது. யுரேனியம் தூசு ஏற்றுதலின் போது காற்று நிலையில் மாற்றம் இருந்தால் ஆபத்தான தூசுக்கள் காற்றில் கலக்கலாம். ஆனால் இது பருவ நிலையை பொருத்தது. நேரடியான காம்மா கதிர்வீச்சு மில்லிங்கில் இருக்கும் இன்னொரு பிரச்னை. மில்லிங் செயல்பாடுகளின் போது 90 சதவிகிதம் யுரேனியம் பிரிக்கப்பட்டுவிட்டாலும், மிச்சமிருக்கும் கழிவுகளில் 86 சதவிகிதம் கதிரியக்கம் இருக்கும் என்று சொல்லப்படுகிறது.

மில்லிங்கின் இன்னொரு முக்கிய பிரச்னை நிலத்தடி நீர் மாசு என்று சொல்லப்படுகிறது. மில்லிங் கழிவு சேமிப்பில் உள்ள திரவக் கழிவுகள் வெளியேறி நிலத்தடி நீரோடு கலந்துவிடும் என்பது முக்கியமான ஒரு பிரச்சினை. குறிப்பாக அமில கழுவல் முறையை பயன்படுத்தும் மில்களில் இது கவலையளிக்கும் ஒன்று. காரணம், அல்கலைன் லீச்சிங் முறையை விட ஆசிட் லீச்சிங் (அமிலக்கழுவல்) முறையில் தண்ணீரோடு எளிதில் கலக்கும் கழிவுகள் வெளியேறும். 1980ல் வெளியான அணுசக்தி ஒழுங்கு முறை ஆணையத்தின் (Nuclear Regulatory Commission) ஓர் ஆய்வின் படி ஆலை செயல்படும்போது 95 சதவிகிதம் நிலத்தடி நீர் மாசு ஏற்பட வாய்ப்பிருக்கிறது.

யுரேனியம் ஆலைகளில் ஏற்படக்கூடிய ஆபத்துகள் பற்றி பல ஆய்வுகள் மேற்கொள்ளப்பட்டாலும் அவை ஒன்றோடு ஒன்று முரண்பட்டவையாகவே இருந்திருக்கின்றன. ஆனால் அடிப்படையில் கதிரியக்க அபாயங்கள் இருப்பதை எல்லா ஆய்வுகளும் ஏற்றுக்கொள்வதாக சுற்றுச் சூழல் ஆர்வலர்கள் சொல்கிறார்கள். தவிர, ஆலையில் வேலை செய்பவர்களுக்கு கூடுதலான ஆபத்துகள் இருப்பதையும் அவர்கள் சுட்டிக்காட்டுகிறார்கள். உதாரணமாக, ஆலையிடுதலில் பயன்படும் சல்ப்யூரிக் ஆசிட் (Sulphuric acid) கண்களுக்கும் தோலிற்கும் ஆபத்தை ஏற்படுத்தக்கூடியவை.

ஆனால், இன்னொரு பக்கம் அணுசக்தி ஆதரவாளர்கள் மில்லிங்கில் வெளியேறும் கதிரியக்கம் மிகவும் குறைந்தவை என்றும் சொல்லிக்கொண்டிருக்கிறார்கள். 2010ல் கனடாவில் மேற்கொண்ட ஆய்வில் யுரேனியம் சுரங்கங்கள் அல்லது ஆலைகளின் அருகில் வாழும் மக்களுக்கு எந்த ஆபத்தும் ஏற்படவில்லை என்று அவர்கள் சொல்லியிருக்கிறார்கள்.

யுரேனியத்தைப் பொருத்தவரையில் இன்னொரு பெரிய சிக்கல், சுரங்கம் மற்றும் ஆலையை மூடுதல். ஆலை மற்றும் சுரங்கத்தை decommission செய்த பிறகும் அவற்றை தொடர்ந்து கண்காணிக்க வேண்டும் என்பது முக்கியம்.

மின்சார உற்பத்திக்கான பல கட்டங்களில் அடுத்த கட்டம் மிக முக்கியமாக கருதப்படும் செறிவூட்டுதல் (Enrichment). ஏன்? பார்ப்போம்.



India’s Genebank identifies core wheat genes for development of varieties to deal with climate change

India’s gene bank identified core genes which would help in development of new varieties of wheat, rice and vegetables which would withstand climatic variations.

Sandip Das
New Delhi, Jan 1:

Following three years of research, National Bureau of Plant Genetic Resources (NBPGR) has identified core genes which would help in development of new varieties of wheat, rice and vegetables which would withstand climatic variations.

These varieties, identified from the four lakh accessions held with NBPGR or the national gene bank, would help deal with variations in temperatures, rainfall and alternations in climate conditions witnessed during the last few years.

To start with, new wheat varieties developed through identifying around 2000 core genes from 25,000 accessions have been tested in hotspots such as Gurdaspur (Punjab), Cooch Behar (West Bengal) and Issapur farm (Delhi), in a move prior to transferring them to state-owned breeders for multiplication — for seed development purposes. These core genes are capable of capturing various genetic traits available in the bank.

This assumes significance because due to rising demand, the country needs to increase wheat production gradually. In 2012-13, the country produced 92 million tonne of wheat.
However according to an official with Karnal-based Directorate of Wheat Research (DWR), fluctuations in temperature and possibility of yellow rust attack pose a challenge for scientists to sustain and increase wheat production at the current level.

“We are evaluating the performance of core genes thro-ugh field trials before transferring it to breeders for further multiplication,” KC Bansal, director, NBPGR, told FE.

The trials in Gurdaspur are focussing on the varieties of the deadly yellow rust which impacts the wheat crop virtually every year. The experimentation at Cooch Behar is focussed on dealing with blight and the gene bank’s own farm at Issapur is working on developing heat tolerant varieties.

The seed breeder with the Indian Council for Agricultural Research (ICAR) has been invited to visit the field trial spots for evaluating performance.

Currently, according to regulations, the germplasm held with the gene bank is only shared with state-owned research institutes.

Similar experimentation on developing a core rice gene is also being undertaken by the gene bank Of the total collection of germplasm with the genebank, about 90,000 belongs to rice varieties. Others include wheat (25,000), vegetables (24,000), oilseeds (55,000) and pulses (50,000). The traits of these crops arekept in a genebank in the form of seeds.
NBPGR has collected genes of around 1,500 crop species, including ornamental, oilseeds and medicinal. But the majority of them, which are critical to food and nutritional security, will be around 15-20.

The bureau has prioritised 15 categories, including rice, wheat, maize, pearl millet, finger millet, chick pea, mustard, okra, brinjal and mango, for gene preservation initiatives.
The bank had started the exercise of collecting germplasm in 1976-77 from all over the country. In 1996-97, the premier institute collected the highest number of germplasms (close to one lakh) under a mission-mode programme.

Top agricultural scientists associated with the characterisation drive by the gene bank say the purpose was to help breeders in providing them with large genetic variability which helps in quality seed development.